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El exorcismo de mi mejor amiga, de Grady Hendrix

Abby y Gretchen son las mejores amigas desde la infancia. Cantan a coro letras inventadas con la música de Phil Collins de camino hacia el instituto en el destartalado coche de Abby, hacen listas interminables de cosas que odian y aman, se van juntas de vacaciones, comparten el secreto de E. T. y la lata de Coca-Cola de Tommy Cox, ven pasar juntas el cometa Halley y se prometen a menudo que siempre serán las mejores amigas TASL (todo amor sin lesbianismo). Hasta que una noche del verano de 1988, Gretchen sufre un extraño percance en el bosque y vuelve cambiada. Desesperada porque ningún adulto parece preocupado por los inquietantes accidentes que suceden alrededor de su amiga, Abby decide que será ella quien la salvará pese a que eso signifique arriesgar su propia vida para recuperar a Gretchen.

«El sonido de los gritos en el césped. Los búhos. El hedor en la habitación de Margaret, Max, el perrito bueno. Aquello tan terrible de Glee. Pero por encima de todo recuerda lo que le sucedió a Gretchen y cómo todo se fue a la mierda en 1988, el año en el que el diablo poseyó a su mejor amiga.«

Cuando Minotauro sacó a librerías, en octubre de 2021, Guía del club de lectura para matar vampiros, Grady Hendrix solo tenía otro título traducido al castellano, Horrorstör. Afortunadamente, la editorial ha sorprendido a los lectores de Hendrix publicando durante lo que va de año algunos de los anteriores títulos del autor que solo podían encontrarse en inglés, como El exorcismo de mi mejor amiga (2016) y Grupo de apoyo para final girls (2021). Ahora que los he leído todos no sabría señalar mi preferido, pero sí que me atrevo a contar por qué este autor me gusta tanto pese a que no soy una lectora de literatura de terror.

En El exorcismo de mi mejor amiga, Hendrix nos trae una historia de nostalgia de finales de los años ochenta de la mano de un par de amigas adolescentes capaces de enfrentarse incluso a un demonio armadas tan solo con la fuerza de esa amistad. La música de Madonna, Phil Collins, Whitney Houston o Bon Jovi, El pájaro espino, cardados y bailes de primavera ponen la ambientación en esta novela de terror que, aunque tiene escenas que erizan los pelos, destaca por su punto friki marca de Grady Hendrix. Y es que si algo caracteriza a este autor es esa capacidad tan precisa que tiene para entender las perversiones espantosas que subyacen en la sociedad y cultura occidentales y ponerlas en evidencia en forma de historias de terror. Porque lo que da más miedo en las novelas de Hendrix no es el monstruo sino lo que deja al descubierto su precisa e inteligente crítica. Si en Guía del club de lectura para matar vampiros se trataba de la vida opresiva de las esposas y madres de clase media del sur estadounidense y del racismo disfrazado de pobreza, en Grupo de apoyo para final girls, del mensaje subyacente en el gusto por las películas slasher, en El exorcismo de mi mejor amiga es el egoísmo de un sistema educativo y parental solo preocupado por las apariencias, y el poder del dinero y su capacidad para restar credibilidad a quienes no lo tienen de una manera tan sutil como escalofriante. Por supuesto que el lector va a encontrar una novela de terror con elementos sobrenaturales, pero también una historia sobre la amistad, el frikismo de finales de los ochenta y un escalofriante atisbo, muy realista, sobre la maldad humana y social.

Lector, perfecto si te gustan los autores de carácter y no te asusta lo friki.

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La gaceta del misterio, de C. K. McDonnell

Hannah Willis ha dejado a su infiel y multimillonario marido y ha puesto tierra de por medio sin mirar atrás. Como se casó tras acabar los estudios, no tiene ninguna experiencia laboral ni comprende demasiado bien el mundo real, pero está dispuesta a salir adelante sin ayuda. Desesperada, decide aceptar un empleo como editora en La Gaceta del Misterio, un pequeño periódico de Mánchester que publica noticias sobre manifestaciones sobrenaturales de todo tipo. El jefe es un periodista caído en desgracia que duerme en su despacho y hace tiempo que olvidó lo que era una ducha, y sus compañeros son una excéntrica pandilla compuesta por un escocés de misterioso pasado, un fanático de las conspiraciones y los ovnis, una adolescente multitarea sin hogar, una encantadora gerente de oficina y un chalado nudista encargado de la imprenta. Un poco superada por las circunstancias, Hannah intenta adaptarse a su nuevo trabajo, hasta que un misterioso asesinato relacionado con un extraño monstruo la implica, junto a toda la plantilla de La Gaceta del Misterio, en la investigación más loca de su vida.

«—Tu currículum quizás no contenga absolutamente nada, pero, de los treinta y ocho aspirantes, el tuyo era uno de los dos que contenía menos de tres faltas de ortografía. Este periódico puede que sea un montón de excrementos, pero mientras yo esté aquí será un montón de excrementos correctamente escrito.
—Pero…
—A propósito, el otro aspirante con menos de tres errores escribió su currículum con su propia sangre.
—Me sorprende que no le dieras el trabajo a él.
—Lo intenté, pero nos rechazó. Aceptó un trabajo en Subway al parecer. Así que, ¿qué dices?«

C. K. McDonnell es un guionista y novelista irlandés con varios premios y nominaciones a los BAFTA que en la actualidad vive en Mánchester. Ha publicado tres sagas de ficción, pero hasta la fecha solo The Stranger Times, de la que La Gaceta del Misterio es su primer título, ha sido traducida al castellano. Ojalá Wonderbooks siga con el siguiente título de la saga (This Charming Man) porque hacía tiempo, seguramente desde que descubrí a Jasper Fforde, que no me lo pasaba tan bien con una novela de fantasía tan excéntrica, peculiar y divertida como La Gaceta del Misterio.

Con un estilo propio, una prosa estupenda, unos diálogos de ritmo endiablado y un sentido del humor de lo más extraordinario, La Gaceta del Misterio es el libro de investigación sobrenatural más original y divertido que he leído en mucho tiempo. Sus puntos fuertes son sus estrambóticos personajes, sus escenas rocambolescas bajo el mal tiempo de Manchester y una trama que, sin dárselas de original, mantiene el suspense de principio a fin y puede presumir de un ritmo sostenido que va in crescendo. Aunque tiene un final cerrado en el que se soluciona el caso que ocupa a sus protagonistas, estos son tan interesantes y tienen un pasado tan complicado (y apuntan a un futuro tan incierto) que el lector se queda con ganas de saber más de ellos, de seguir con la saga. Es la primera vez que leo a C. K. McDonnell y me ha sorprendido por su originalidad, su ritmo y su capacidad para recrear diálogos y situaciones de lo más hilarantes y extrañas, aunque por lo que de verdad te gana esta tragicomedia negra sobrenatural es porque, debajo de toda esa locura paranormal y ese pasado atormentado de sus personajes, trata sobre emociones tan cotidianas como la desesperanza, la incertidumbre y la injusticia con las que a menudo nos cruzamos.

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Encontré este libro gracias a la amabilidad y al buen hacer de Alba y Antonio, libreros de Gigamesh.

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El señor de los djinn, de P. Djèlí Clark

En vísperas de la cumbre de paz europea que se celebrará en El Cairo en 1912, Lord Worthington y todos los integrantes de su misteriosa hermandad son asesinados por un extraño individuo enmascarado. En cuanto salen a la luz las circunstancias sobrenaturales de las muertes, el Ministerio Egipcio de Alquimia, Encantamientos y Entidades Sobrenaturales pone al frente del caso a la agente Fatma, uno de sus mejores y más experimentados activos. Sin embargo, la investigación pronto apunta a un culpable tan fantástico como imposible, pues el regreso de al-Jahiz, el místico que abrió la puerta a la magia cuarenta años antes y que convirtió Egipto en la nación independiente más adelantada a su tiempo, resulta increíble. Flanqueada por la extraordinaria Siti, una acólita de la diosa Bastet entrenada para la batalla, y por su sorprendente nueva compañera del Ministerio, Fatma recorrerá las convulsas calles de El Cairo para desenmascarar al culpable antes de que todo estalle en una guerra sobrenatural.

«—Dicen que no deberíamos pronunciar su nombre, pero es el Gran Maestro, el Inventor, el Señor de los Djinn —murmuró maravillado—. ¡Al-Jahiz! (…)
Ahmad asintió con solemnidad.
—En las calles de El Cairo, en los rincones que han sido abandonados, se rumorea que al-Jahiz ha regresado. Un hombre misterioso que lleva una máscara dorada. Igual que el que fue visto abandonando el lugar en que asesinaron a una hermandad dedicada a al-Jahiz. ¿Cuántas probabilidades creéis que hay?«

P. Djèlí Clark es el seudónimo de Dexter Gabriel, un historiador estadounidense de orígenes caribeños especializado en la investigación sobre la esclavitud y emancipación en el ámbito Atlántico. Recibió los premios Locus y Nebula por su novela de fantasía histórica Ring shout y en la actualidad compagina su carrera como novelista con la investigación histórica, siempre interesado en la diversidad dentro de la ficción especulativa. El señor de los djinn, ganadora del premio Nebula, es su primera novela larga y la edición de Duermevela también contiene el relato Muerte de un djinn en El Cairo, protagonizado por la agente Fatma y que forma parte del mismo universo egipcio steampunk y ucrónico del que ya tuvimos un atisbo en La maldición del tranvía 015.

En un Egipto independizado de los británicos en 1880 gracias a la magia, a la tecnología y a una mentalidad tan tolerante que conjuga sin problemas la libertad religiosa y de pensamiento y unos movimientos feministas que en 1912 han culminado en la consecución del sufragio femenino, la convivencia entre seres sobrenaturales y mortales sigue siendo complicada. Sin embargo, Djèlí Clark nos plantea una ucronía en la que Europa sigue al borde de la Primera Guerra Mundial y en la cumbre de paz de El Cairo nos regala un guiño histórico genial con la presencia de personajes reales como el kaiser Guillermo, el primer ministro francés Poincaré o el general Zhilinsky, jefe de Estado Mayor del zar Nicolás (que no puede acudir en persona por las revueltas en su país). El señor de los djinn ocurre en fecha posterior a la aventura de La maldición del tranvía 015 y Muerte de un djinn en El Cairo, compartiendo con dichos relatos esa mezcla entre fantasía y novela policíaca que tan bien se le da al autor; y si Muerte de un djinn en El Cairo tiene un aire muy Lovecraft, atención a la referencia Tolkien en el caso de El señor de los djinn. En resumen, una aventura detectivesca y fantástica ambientada en una interesante ucronía que, aunque no funciona tan bien como en Ring Shout (Clark emociona con sus profundos conocimientos sobre la cuestión de los esclavos afroamericanos y la época más terrible de la segregación racial en Norteamérica), resulta muy entretenida, original y perfecta para desconectar.

Lector, no pierdas de vista a P. Djèlí Clark.

También te gustará: La maldición del tranvía 015; Ring Shout

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El hechicero de la corona, de Zen Cho

A la muerte de su padre adoptivo, Zacharias Wythe hereda el báculo que lo convierte en hechicero real pese a que sufre una grave dolencia, su familiar ha desaparecido, la Sociedad de magos de Londres está en su contra y hay una grave crisis de magia en todo el país. Agobiado por sus preocupaciones, acepta dar un discurso en un internado de gentilbrujas con el objetivo de acercarse a Fobdown Purlieu, la frontera con el reino de las hadas, e investigar sobre la escasez de magia que sufre Inglaterra. Pero en el internado tropieza con Prunella Gentleman, una joven con un talento extraordinario para los hechizos que no solo convencerá a Zacharias para cambiar las leyes que prohíben a las mujeres practicar la magia sino que lo salvará de los intentos de asesinato y la destitución de la Sociedad, de un grave conflicto diplomático, del malentendido con el caprichoso reino mágico, de la codicia de un dragón e incluso de sí mismo.

«—No estoy seguro de creer esos cuentos sobre los peligros peculiares de la magia en las mujeres. Al fin y al cabo, ¿acaso la Sociedad no dijo lo mismo sobre mí? ¿Que mi cuerpo no podía soportar ni mi mente comprender las sutilezas del arte? Usted defendió mis habilidades a pesar de su oposición. ¿De verdad está diciendo que no debería hacer por las mujeres lo mismo que usted hizo por mí?«

Zen Cho es una abogada titulada por la Universidad de Cambridge que nació y creció en Malasia, aunque en la actualidad vive en Birmingham, Reino Unido. El hechicero de la corona fue publicada en 2015 y nominada a los premios Locus y Bristish Fantasy en la categoría de primera novela, aunque antes se había estrenado en el mundo editorial con una antología de relatos. La editorial Duermevela publicó en castellano su cuento La mujer de terracota en 2021 y, en mayo de 2022, El hechicero de la corona (atención porque la edición es preciosa, con las ilustraciones de Cinthya Álvarez y los detalles interiores de Almudena Martínez).

Esta es una novela que conviene leer sin saber demasiado de antemano sobre su trama porque gran parte de su encanto reside en el ritmo sostenido de la narración y en las sorpresas que nos deparan historia y personajes en cada capítulo. Pese a que la autora mantiene la intriga hasta el emocionante final, a lo largo de la novela Zen Cho va resolviendo con gracia y originalidad los muchos misterios que envuelven al protagonista, Zacharias Wythe, y al origen de su inesperada compañera de aventuras, Prunella Gentleman, invitando al lector a seguirla en cada giro, siempre pendiente de ver asomar las orejitas a los dragones y otras criaturas mágicas. Con un estilo sobrio que fluye bien, Zen Cho hace un guiño a esa Inglaterra de Jonathan Strange y el señor Norrell, pero siempre desde una perspectiva mucho más ligera y menos oscura, pasando de puntillas por las implicaciones políticas de un período histórico en el que el país estaba sumido en las guerras napoleónicas y con un interesante enfoque de género al señalar la absurda discriminación que pesa sobre las brujas y hechiceras. En 2019, la autora publicó la siguiente entrega de la saga, The True Queen, y aquí estamos, esperando con impaciencia que llegue a nuestras manos para saber más de Prunella, de Zacharias, de Damerell y de Rollo, pero, sobre todo, porque queremos ver más dragones en los salones de té de la época.

Lector, para ti, que quieres más fantasía con dragones ambientada en época de Regencia.

También te gustará: Agencia Lockwood; Constable & Toop; Jonathan Strange y el señor Norrell

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Inglaterra salvaje, de Richard Jefferies

Tras un misterioso accidente medioambiental, la geografía de Gran Bretaña se ve afectada hasta el punto de que la mayoría de su población debe abandonar la isla o perecer con la subida de las aguas que interrumpió el comercio y provocó la hambruna. Las ciudades despobladas perecen bajo las aguas y cuando por fin se estabiliza el territorio solo han quedado atrás un puñado de desgraciados harapientos, toscos e ignorantes. El conocimiento del siglo XX se hunde en la fosa de contaminación que un día fue Londres y dos generaciones después nadie entiende de ciencia, ni de medicina, ni de historia. Todo se ha perdido en el cataclismo, los animales sobreviven asilvestrados en los bosques, apenas queda población y la que queda es una población analfabeta agrupada en montaraces salvajes, gitanos itinerantes o pequeñas poblaciones medievales en las que la comunicación y el transporte son complicados y la pirámide social está presidida por imbéciles y sostenida por esclavos. La vida apenas tiene valor y a Felix Aquila, el primogénito del barón Aquila, le desespera tanta ignorancia. No soporta que los gobernantes no se preocupen por mejorar la vida de las personas estudiando los textos antiguos o alentando el resurgir de la ingeniería, de la ciencia, de la experimentación. Asqueado de ese mundo brutal y estúpido, decide iniciar un largo viaje de exploración, de conocimiento y de oportunidad para ofrecer a otras comunidades más receptivas todo lo que sabe.

«Debo atribuir la discrepancia existente a las guerras y odios que brotaron y dividieron a la población, de tal manera que unos no escucharon lo que otros deseaban decir, y la verdad se perdió.«

Richard Jefferies (1848-1887) fue un naturalista inglés muy reconocido por sus escritos sobre la vida rural y la naturaleza, aunque también publicó historias infantiles y novelas. Pese a que fue un autor muy querido por sus lectores, está considerado como un novelista victoriano menor pues sus ensayos naturalistas son mucho mejores que sus novelas. Excepto porque en 1885 sorprendió a los lectores y a la crítica con Inglaterra salvaje, una distopía postapocalíptica ambientada en Gran Bretaña y única en su tiempo. Cuenta Javier Calvo, traductor y prologuista de la edición en castellano de Aristas Martínez de Inglaterra salvaje, que Jefferies recogió el testigo narrativo de Mary Shelley, Edgar Allan Poe o Jules Verne, pero también sirvió de inspiración para el resto de distopías británicas que habrían de ver la luz durante el cambio de siglo.

En la actualidad, los lectores estamos más que familiarizados con las distopías apocalípticas de la ficción literaria —incluso con las de vida real, me atrevería a decir—, por eso es necesario entender Inglaterra salvaje como una rara avis de su época y a Richard Jefferies, escritor victoriano, como un pionero en un género en el que sentó precedente. Contextualizada la obra, resulta sorprendente el imaginario del autor y el extraordinario realismo de sus planteamientos de ciencia ficción. Jefferies dedica los primeros cinco capítulos que constituyen la primera parte de este libro a analizar la naturaleza del mundo postapocalíptico en el que sitúa su historia: la flora, la fauna, la geografía humana, los cambios medioambientales y en el paisaje, etc. En definitiva da a luz un mundo sumido en la oscuridad del medievo temprano (incluso peor, porque han perdido incluso los textos clásicos que sí tenían en el medievo), sin tecnología ni ciencia, cuya brutalidad y falta de interés en el progreso se parece mucho a la vida de los animales salvajes que pueblan sus bosques y montañas.

En contraste con este mundo sumido en la oscuridad Jefferies construye a un protagonista inteligente e instruido, poco adaptado a su medio, pero dispuesto a alcanzar el lugar que piensa que le corresponde. Con una prosa muy descriptiva, propia de su vocación naturalista incluso cuando trata emociones, el autor narra el viaje de su anti-héroe para mostrarnos más de ese nuevo mundo que ha creado, pero también para contarnos el viaje de autodescubrimiento de un personaje descontento e infeliz al que la rabia consume sin remedio. Destaca, sin duda, el maravilloso ecosistema natural que describe Jefferies y su idea de un regreso a la Edad Media cuando se pierde todo el conocimiento del siglo XX. Resulta relajante, desde nuestra perspectiva de lectores de la inmediatez, ese ritmo pausado y sostenido de su narración y la sensación que nos crea de no estar leyendo ficción sino una especie de crónica histórica excéntrica e inquietante.

Lector, una distopía que sorprende por su inquietante belleza.

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